Cancro infantil: alguns dados para entender a doença

O cancro infantil representa apenas uma pequena fração, sensivelmente 1%, do total de casos de cancro. No entanto, o diagnóstico desta doença afeta toda a família.

No entanto, as melhorias no tratamento têm permitido que a maioria das crianças sobreviva; de fato, hoje em dia, mais de 80% das crianças com cancro infantil vivem, pelo menos, 5 anos ou mais após o diagnóstico, de acordo com a American Cancer Society. A maioria destas crianças torna-se sobrevivente a longo prazo e, geralmente, não sofrem uma recidiva.

Ao mesmo tempo, o cancro continua a ser a principal causa de morte relacionada à doença em crianças com idades entre os 1 e os 19 anos.

“Não existe outra doença infantil que tire mais vidas do que o cancro”, diz Mark Fleury, responsável pela American Cancer Society Cancer Action Network. Estima-se que, só nos Estados Unidos, 11 060 crianças com menos de 15 anos tenham sido diagnosticadas com cancro em 2019; destas, 1 190 acabarão por falecer.

Muitos sobreviventes também enfrentam um caminho tortuoso.

Os corpos das crianças são frequentemente mais resistentes ao tratamento agressivo, como a quimioterapia, sendo capazes de suportar e de se recuperar melhor do que os adultos; mas as mesmas terapias de combate ao cancro geralmente têm um impacto prejudicial no desenvolvimento do cérebro e do corpo de uma criança.

Embora os médicos observem que a maioria das crianças com cancro pode ser curada, as famílias também precisam de agir com cautela e considerar o impacto dos cuidados a longo prazo. Isso inclui os chamados efeitos secundários tardios, uma ampla gama de problemas de saúde que podem ocorrer nos meses ou anos após o tratamento.

Esses efeitos podem variar entre problemas no desenvolvimento do cérebro, comprometimento cognitivo e perda de memória, e cancros secundários causados ​​pela exposição à radiação usada no tratamento.

“A melhor coisa a dizer às famílias que estão a enfrentar um diagnóstico de cancro infantil é que não podem perder a esperança”, diz Meg Macy, oncologista pediátrica do Hospital Infantil Colorado, nos Estados Unidos.

“Felizmente, o cancro infantil já não é uma sentença de morte”.

Pelo contrário, a taxa de sobrevivência a 5 anos (uma medida rotineiramente usada para avaliar o progresso no tratamento do cancro) aumentou significativamente para a maioria dos cancros diagnosticados em crianças nas últimas décadas.

Os avanços no tratamento, como medicamentos quimioterápicos mais eficazes, melhoraram muito o prognóstico de muitas crianças com cancro, incluindo a forma mais comum de cancro infantil, a leucemia linfoblástica aguda.

Em 1975, 57% das crianças com idades entre os 0 e os 14 anos de idade sobreviviam 5 anos ou mais; agora, que a taxa de sobrevivência é superior a 90%.

Contudo, as taxas de sobrevivência para certos tipos de cancro infantil difíceis de tratar, como o glioma pontino intrínseco difuso, ainda são extremamente baixas; neste tipo de cancro, os dados mostram que menos de 25% das crianças sobrevivem mais do que 2 anos após o diagnóstico.

Tendo isso em conta, os especialistas afirmam que é necessário que se perceba que nem todos cancros podem ser curados; ainda assim, reiteram que a maioria das crianças sobreviverá ao cancro.

À medida que as taxas de sobrevivência melhoraram, a determinação de como tratar doenças malignas em crianças ficou ainda mais complexa.

Hoje em dia, não se trata apenas de tratar automaticamente o cancro da maneira mais agressiva possível. Por exemplo, muitas crianças com leucemia podem sofrer vários anos de quimioterapia. Mas quando os médicos determinam a duração e a dosagem dos medicamentos para quimioterapia, eles não consideram apenas o que é necessário para erradicar a doença, também consideram se menos terapia ainda seria eficaz para reduzir os efeitos secundários.

“Estamos a começar a aprender mais sobre o tipo de problemas médicos estes pacientes têm”, disse James LaBelle, professor de oncologia pediátrica e diretor do Programa de Transplante de Células Estaminais Pediátricas da Universidade de Chicago, nos Estados Unidos.

Mark Fleury observa que 40% dos sobreviventes de cancro infantil acima dos 35 anos terão algum tipo de incapacidade grave ou com risco de vida, que podem variar entre cancros secundários a problemas cardiovasculares; quando o músculo cardíaco é colocado sob stress e danificado pela quimioterapia, isso pode levar a problemas cardíacos numa idade mais jovem do que o normal.

Alguns sobreviventes de cancro infantil morrem devido a complicações no tratamento ou efeitos tardios. Esses efeitos tardios também podem impactar profundamente a qualidade de vida. Por exemplo, a quimioterapia pode causar desfiguração da pele ou problemas de fertilidade.

Da mesma forma, os médicos enfatizam que, apesar de tais dificuldades, muitos sobreviventes conseguem ter uma vida longa e totalmente produtiva após o cancro.

A resiliência das crianças diante do cancro e dos seus tratamentos intensivos pode inspirar confiança em toda a família. Ao mesmo tempo, dizem os especialistas, é importante entender que mesmo crianças pequenas que podem não entender completamente o que está a acontecer precisam de muito apoio durante o tratamento.

Há um equívoco de que crianças com cancro podem não precisar do tipo de ajuda psicológica, ou de outro tipo de apoio, que muitos adultos com cancro consideram útil “porque são apenas crianças”.

“E isso, simplesmente, não é verdade”, diz James LaBelle.

Para qualquer família que lida com um cancro infantil diagnosticado recentemente, é importante que as crianças sejam atendidas por especialistas. Médicos, enfermeiros, assistentes sociais, especialistas em vida infantil, psicólogos e outros profissionais de saúde trabalham juntos, não apenas para cuidar da criança, mas também para apoiar toda a família.

As crianças não podem fazer coisas que os adultos fazem e, também por isso, precisam de todo o apoio da família.

De acordo com dados atualizados, só nos Estados Unidos, existem mais de 400 mil sobreviventes de cancro infantil.

Fonte: US News

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